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Korean Aerospace Industries (KAI) y Lockheed Martin firmaron un acuerdo para cooperar en la venta de los aviones de entrenamiento y ataque ligero KAI T-50. Las dos compañías intentarán comercializar una versión mejorada del avión de ataque ligero FA-50, basado en el entrenador T-50, para la Fuerza Aérea, la Marina de los Estados Unidos y otros clientes internacionales.

Las empresas esperan vender más de 1.000 aviones en todo el mundo “al elevar el nivel de cooperación a una relación estratégica”, según anunció KAI en un comunicado de prensa. Se espera que la mitad de los aviones se vendan en los Estados Unidos.

Lockheed Martin ha sido un participante activo en el desarrollo del T-50 desde su gestación en 1992, cuando pasó a financiar el 13% del programa.

El comunicado de prensa establece que en 2024-2025, KAI y Lockheed Martin tienen como objetivo ofrecer el T-50 en los programas USAF Advanced Tactical Trainer y US Navy Tactical Surrogate Aircraft, que están programados para adquirir 280 y 220 nuevas aeronaves jet respectivamente.

Si el equipo KAI/LM ganara las competencias en Estados Unidos, KAI surgirá como el mayor proveedor del mercado mundial de aviones de entrenamiento y de ataque ligero, asegurándose trabajo durante al menos 20 años, a la vez que recibiría importantes beneficios económicos.

Las mejoras al avanzado avión supersónico de combate se centrarán en aumentar el alcance, la integración de más armamento avanzado y en reducir los costes del FA-50, para hacerlo más atractivo a los mercados extranjeros.

La alianza no solo facilitará la comercialización del FA-50 en los EE.UU. sino que se busca
ampliar el alcance de mercado del KAI hacia las regiones de Asia, Europa y Oceanía, donde hay un nicho potencial de 1.000 entrenadores avanzados/cazas ligeros por cubrir.

Varios países, incluidos Colombia, Eslovaquia, Malasia y Croacia, están evaluando o planeando comprar el T-50 o su versión armada, el FA-50. Varias versiones de la aeronave están siendo operadas actualmente por Corea del Sur, Indonesia, Filipinas, Irak y Tailandia.

Desarrollado por KAI y Lockheed Martin, el programa T-50 realizó su primer vuelo en 2002, seguido del primer vuelo de un avión de producción en 2005. Las compañías han fabricado 208 aviones, y actualmente tienen pedidos por 28 unidades en varias versiones que incluyen la T-50A, T-50B, TA-50 y FA-50.

La vicepresidenta de Desarrollo de Negocios de Aviones de Combate de Lockheed Martin, Aimee Burnett, dijo que el programa de aviones T-50 reduce la curva de aprendizaje para los pilotos en formación y les permite realizar salidas operativas más rápido.

“Lockheed Martin es líder en soluciones de poder aéreo y ofrece capacidades en todo el espectro de aviones de entrenamiento y combate. Estamos orgullosos de continuar asociándonos con KAI en el T-50 para aprovechar nuestras experiencias colectivas para entrenar a la próxima generación de pilotos para volar, luchar y ganar. El T-50 es una aeronave probada que reduce la curva de aprendizaje para los nuevos pilotos y los hace volar misiones operativas más rápido, incluso en aviones de quinta generación como el F-35" aseguró la ejecutiva. 

"Eso es importante ya que las fuerzas aéreas de todo el mundo necesitan que sus pilotos se pongan al día, más rápido que nunca, ya sea para llenar un vacío en el personal o debido a una mayor frecuencia de misiones de combate”, agregó Burnett.

Lockheed Martin también destacó la simbiosis entre las plataformas T-50 y F-16, presentando como ejemplo su servicio conjunto en la Fuerza Aérea de Corea del Sur: "El programa ha reducido el número de vuelos requeridos para el aprendizaje de pilotos coreanos en el KF-16 a solo nueve salidas. Los comentarios de muchos de los 2500 pilotos que han sido entrenados en el T-50 en 3750 vuelos de prueba dicen que es fácil de volar y ofrece controles similares a otros aviones Lockheed Martin como el F-16 y el F-35". 

"Esto permite a los pilotos alumnos centrar sus habilidades en mejorar su rendimiento en vuelo, operar controles de vuelo digitales y sistemas de gestión de tráfico aéreo de última generación. Además, un sistema de entrenamiento en tierra contiene una variedad de tecnologías innovadoras para brindar opciones de entrenamiento en un entorno de simulación" agregó la compañía.
Korea Aerospace Industries está ofreciendo a Colombia el FA-50 para reemplazar a los aviones A-37B Dragonfly de la Fuerza Aérea Colombiana.
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