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Airbus ha dado los primeros pasos en el desarrollo potencial de un nuevo avión cisterna multipropósito (MRTT) basado en el avión comercial A330neo, con la esperanza de que este futuro avión esté disponible en el mercado a finales de la década.

María Ángeles Martí, responsable de aviones cisterna y derivados de Airbus Defence and Space, anunció a la prensa: "Estamos considerando el A330neo como una evolución natural de nuestra solución de aviones cisterna. Vamos a migrar del A330-200 al A330neo evolucionado".

Según las declaraciones de Martí, los nuevos motores Trent 700 del A330neo ofrecerán una mayor eficiencia de combustible a los operadores y presentarán alas diferentes a las del A330-200. Describió estas alas como "un poco más flexibles" que las del antiguo A330.

El diseño innovador de las neoalas ofrece menor resistencia inducida y mayor sustentación "en todas las velocidades y fases de vuelo", generando eficiencia aerodinámica, reducción del consumo de combustible y mayor autonomía, según la documentación de la empresa Airbus. La envergadura del avión es impresionante, alcanzando los 64 metros, igualando la longitud del fuselaje.

Airbus ha comenzado actividades de análisis para estudiar los aspectos prácticos de convertir el A330neo en un avión cisterna, con un "alto nivel de confianza" en el proceso, según Ángeles Martí.

"El riesgo asociado con la integración de pods y tecnología en el A330neo es muy bajo. Probablemente, podamos visualizar este escenario para finales de esta década", afirmó.

Los módulos bajo las alas son esenciales para el actual A330, permitiendo el repostaje con mangueras y dispositivos drogue a una velocidad de descarga de combustible acelerada, eliminando la necesidad de que los receptores soporten largos intervalos de repostaje. 

Airbus asegura que este sistema puede repostar aviones de la OTAN como el Eurofighter Typhoon, el Tornado o el F/A-18 Hornet. Para repostar aviones de combate con el sistema de pertiga, como los F-35 y F-16 de fabricación estadounidense, se utiliza el sistema Aerial Refueling Boom System, fabricado por Airbus.

Hasta agosto de 2023, Australia, Francia, la OTAN, Arabia Saudí, Singapur, Corea del Sur, Emiratos Árabes Unidos, Reino Unido, España y Canadá habían encargado un total de 76 aviones A330MRTT, según datos de Airbus.

Esta decisión de explorar el desarrollo del avión cisterna A330neo se produce poco después de que Lockheed Martin terminara abruptamente su asociación con Airbus en el proyecto LMXT basado en el A330MRTT, originalmente destinado al programa de aviones cisterna KC-Y de la Fuerza Aérea de EE. UU. (USAF).

Lockheed abandonó el proyecto al no responder a una solicitud de información (RFI) para la recapitalización de la flota de KC-135 de la USAF, centrándose en otros programas como el Sistema de Reabastecimiento Aéreo de Nueva Generación (NGAS). Airbus ha prometido seguir adelante de manera independiente y ha reafirmado su intención de responder a la RFI.

Inicialmente, la USAF había impulsado la adquisición del KC-Y como "avión cisterna puente" para unos 175 aviones y como solución provisional antes de emprender el proyecto del avión cisterna de nueva generación KC-Z, ahora NGAS.

Andrew Hunter, Subsecretario de Adquisiciones, Tecnología y Logística de las Fuerzas Aéreas, declaró en marzo que el servicio se inclina por la compra de otros 75 aviones cisterna Boeing KC-46A Pegasus, generando incertidumbre en torno a un concurso que podría incluir al LMXT.

En cuanto a cómo se integrará la próxima generación de aviones cisterna A330neo de Airbus, aún quedan varios años para resolverlo.
Airbus explora el desarrollo de un futuro avión cisterna basado en el A330neo