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El futuro de la aviación ya está aquí. El pasado 1 de diciembre, United Airlines realizó el primer vuelo de demostración con pasajeros utilizando combustible de aviación completamente sostenible (SAF, por sus siglas en inglés) que voló desde el aeropuerto Chicago O'Hare al Aeropuerto Nacional Ronald Reagan de Washington D.C. El avión fue un Boeing 737-8 propulsado por motores LEAP de CFM International, una alianza entre GE Aviation y Safran Aircraft Engines.

Estamos en un contexto en el que la industria de la aviación causó 915 millones de toneladas de emisiones de CO2 en 2019, es decir, alrededor del 2% de las emisiones totales de CO2 inducidas por los seres humanos, según la Asociación Internacional de Transporte Aéreo (IATA). Al respecto, John Slattery, Presidente y Director de GE Aviation, señaló que “ampliar el uso de SAF es un desafío enorme que solo podemos resolver colectivamente. Las aerolíneas de todo el mundo están alineadas con la demanda de combustible de aviación sostenible (SAF); ahora debemos abordar el lado de la oferta.”

Hacia dicho objetivo, el vuelo realizado por United Airlines fue el primero de su tipo con pasajeros. Demostró, además, la efectividad del combustible ya que no requiere ninguna modificación en los motores, las estructuras de los aviones o la infraestructura para el uso del combustible de aviación sostenible, el cual es elaborado a partir de fuentes y procesos alternativos a recursos fósiles, como aceites de plantas, algas, grasas, corrientes de residuos, alcoholes, azúcares, así como CO2 capturado, entre otros.

El uso generalizado de este combustible abre las puertas a reducir drásticamente las emisiones de CO2 hasta en un 80% en comparación con el producido a partir del petróleo. Este primer vuelo sienta un precedente para su implementación generalizada.

"Este es un hecho que cambiará el rumbo de la aviación en el mundo”, señaló Mohamed Ali, Vicepresidente de Ingeniería de GE Aviation. “Este es uno de los esfuerzos con el que perseguimos alcanzar las cero emisiones netas de CO2 para 2050, tal cual como nos comprometimos en GE y CFM International, junto con la asociación Air Transport Action Group (ATAG) hace algunas semanas”, añadió.

Esta revolución requerirá que la industria implemente tecnologías sin precedentes y promover un mayor uso y disponibilidad de combustibles alternativos. Hoy en día también se están desarrollando nuevas opciones a través del programa CFM RISE como resultado de la colaboración de GE Aviation y Safran Aircraft Engines, el cual, gracias a sus herramientas, tiene el potencial de lograr al menos un 20% de mejora adicional en el rendimiento del combustible en comparación con los motores más eficientes de la actualidad.

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