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El Gobierno de Sri Lanka aprobó una propuesta por valor de 49 millones de dólares para recuperar y actualizar cinco aviones de combate Kfir C2 de la Fuerza Aérea de Sri Lanka (SLAF). El anuncio fue hecho por la ministra de comunicación, Keheliya Rambukwella, quien aseguró que el gabinete de ministros había aprobado la propuesta y que el contrato se adjudicará al fabricante (OEM) Israel Aircraft Industries.

La SLAF incorporó los aviones de combate Kfir C2 y TC2 en 1996 creando el Escuadrón de jets No. 10 que se convirtió en la punta de lanza de bombardeos y ataques aéreos durante las etapas finales del conflicto contra las tropas irregulares del grupo separatista LTTE (Tigres de Liberación del Eelam Tamil). 

Con solo unos pocos fuselajes Kfir que permanecen en servicio después de 2009, los planes para reacondicionar los aviones de combate se han retrasado durante varios años debido a restricciones presupuestarias. Esta nueva iniciativa para revisar y modernizar los aviones se produce cuando el Escuadrón No 10 celebra su 25 aniversario.

“Se renovarán y mejorarán cuatro aviones monoplaza y un entrenador. Actualmente, los jets cuentan con equipos analógicos. Queremos actualizarlos a sistemas digitales modernos. Los sistemas de comunicaciones, navegación y entrega de armas serán modernizados ”, dijo el comandante de la SLAF, el Mariscal del Aire Sudarshana Pathirana.

“Una vez que se firme el acuerdo, el equipo del IAI revisará y actualizará un primer avión; el segundo, tercer y cuarto jet se revisará conjuntamente con técnicos de la Fuerza Aérea de Sri Lanka, para que podamos aprender de ellos. La aeronave final será revisada y mejorada por un equipo de la SLAF bajo la supervisión del IAI ”, explicó el mariscal del aire Pathirana.

Respondiendo a las críticas sobre el alto gasto en defensa, el mariscal del aire Pathirana destacó que la revisión y modernización de la flota existente era la opción más rentable.

"Un avión de combate nuevo costaría alrededor de $ 40 millones de dólares por unidad. Ya hemos gastado mucho dinero en la flota de Kfir, tenemos una buena experiencia con ella. Si los dejamos ir ahora el SLAF no tendría capacidad de combate y la inversión realizada en la flota hasta ahora se perdería" agregó el oficial.

"Tenemos que recordar que cuando comenzó la guerra, nosotros (SLAF) tuvimos que esperar hasta que los aviones entraran en servicio en 1992 para emplear efectivamente el poder aéreo contra el enemigo. Durante diez años (1983-1992) el LTTE creció. Nos tomó hasta 1992 entregar municiones aéreas con buena precisión en el campo de batalla. Hemos aprendido de esa experiencia y como aviadores militares de alto nivel; queremos asegurarnos de transmitir lo que hemos aprendido a los jóvenes y asegurarnos de que no enfrenten los desafíos que nosotros enfrentamos", opinó el comandante de la Fuerza Aérea.

La propuesta incluirá un paquete de repuestos y dará a los aviones un nuevo ciclo de vida de 15 años, agregó el mariscal de aire Pathirana. Se espera que el acuerdo con el IAI se firme en los primeros meses de 2021, dijo la SLAF.

La Fuerza Aérea de Sri Lanka también aumentará su capacidad aérea con la modernización de varios helicópteros MI-17 y dos aviones C-130. "Las conversaciones están en curso con Pakistán y lo más probable es que se envíe un C-130 allí para su revisión, mientras que ya se han llamado a licitación la extensión de vida útil para el segundo avión hércules" destacó Pathirana.

También reveló que tres aviones de transporte Antonov-32 de la SLAF construidos en Ucrania ya fueron enviados a Ucrania para su revisión, mientras que otro AN-32 también se enviará con el mismo propósito.

Tres helicópteros de combate MI-17 más, que estaban demasiado en servicio activo durante las últimas dos décadas, ya habían sido enviados a Lituania para fines de revisión. “Había varios helicópteros de combate MI-35, que actualmente están en tierra y también serán enviados para revisión y extensión de la vida útil”, reveló el Comandante.

Mientras tanto, el Jefe de la Fuerza Aérea dijo que la SLAF pronto comprará dos aviones chinos Y-12, que se utilizarán para varios propósitos, incluidos transporte, entrenamiento, misiones de búsqueda y rescate.
 
También dijo que se comprarían cuatro helicópteros pequeños más que se utilizarán con fines de entrenamiento y que ya están aprobados. “Para ese propósito, ya hemos recibido la aprobación del Gabinete”, dijo.
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