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La empresa china Chengdu Aircraft Corporation ya ha fabricado entre 200 y 250 cazas furtivos J-20 Mighty Dragon, la mayoría de los cuales salieron de la línea de producción en los últimos dos años. Este incremento notable en la capacidad de producción desde el vuelo inaugural del J-20 en 2011 es un indicativo clave de los avances en la industria aeroespacial china.

El J-20 es el cuarto caza de quinta generación desarrollado hasta la fecha y el primero íntegramente diseñado en China, marcando un hito histórico en su industria aeroespacial y de defensa. Diseñado para competir con los estadounidenses F-22 y F-35, el Mighty Dragon incorpora todas las características de un avión de quinta generación, desde tecnologías furtivas y supermaniobrabilidad hasta supercrucero y avanzada electrónica y aviónica.

El desarrollo del J-20 comenzó en la década de 1990, y en 2008, Chengdu obtuvo el contrato final para su diseño destinado al Ejército Popular de Liberación. Las mejoras más significativas llegaron en 2021, cuando el motor ruso AL-31FM2 fue reemplazado por el motor nacional WS10, un indicio del creciente poderío de la industria aeroespacial china. El WS10 es notoriamente más potente que su homólogo ruso, permitiendo al J-20 alcanzar el régimen de supercrucero y desbloqueando la supermaniobrabilidad mediante la vectorización del empuje.

Desde el otoño pasado, se han implementado más líneas de producción para el WS10 y el J-20. Esta estrategia busca contrarrestar el aumento de la presencia de F-35 en la región, especialmente en países aliados de Estados Unidos como Japón, Corea del Sur y Singapur. Estos aliados operan el F-35 Lightning II, junto con los F-35 y F-22 estadounidenses estacionados en Japón.

China ha logrado aumentar significativamente el número de unidades entregadas utilizando el enfoque de "líneas de producción móviles". Este método implica mover simultáneamente todas las unidades en producción en lugar de acumularlas en estaciones de trabajo, lo que acelera el proceso. Aunque no es una técnica nueva, su aplicación en aviones de combate modernos es un desafío.

Algunos expertos señalan que actualmente hay más J-20 operativos que F-22, pero esto pasa por alto que la producción del F-22 se detuvo después de solo cuatro años debido a la falta de competencia cercana, lo que resultó en solo el 30% del pedido original. Si el J-20 hubiera estado disponible durante la producción del F-22, es probable que Estados Unidos hubiera cumplido con su plan original de 750 fuselajes.

Además, aunque se comparan frecuentemente el J-20 y el F-35A de las Fuerzas Aéreas estadounidenses, es crucial recordar que los servicios navales también operan variantes B y C del F-35. En total, Estados Unidos tiene más de 500 F-35 operativos, más del doble que el número de J-20.

En cuanto a la producción del F-35, Lockheed Martin tenía la meta de entregar 156 fuselajes al año, aunque este año no ha alcanzado este objetivo y ha producido entre 100 y 120. Aun así, cuando se suman a los F-35 operativos, sigue habiendo un déficit significativo de cazas de quinta generación en servicio, especialmente considerando que los países aliados están empezando a producir el Lightning II.

El aumento de la producción china es impresionante; muchos expertos no anticipaban que Chengdu entregara 100 J-20 hasta al menos 2027. Sin embargo, la industria aeroespacial china todavía está rezagada en comparación con Occidente en la entrega de aviones de combate altamente avanzados.
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