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En los últimas días varios usuarios y expertos en aviación han publicado en redes sociales una fotografía de lo que sería el nuevo dron sigiloso de gran altitud y larga resistencia (HALE) de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos. El ultrasecreto RQ-180 fue avistado en los cielos del sur de California. Sin embargo, dado que el Pentágono nunca ha admitido ofialmente que el dron existe, es difícil decir con certeza si se trata de ese aparato.

El misterio comenzó cuando el fotógrafo y actor Rob Kolinsky publicó una imagen en su cuenta de Instagram que mostraba un avión con configuración de ala voladora pintado en blanco brillante, elevándose por encima de su casa el mes pasado. Kolinsky pidió ayuda para identificar la aeronave, y Guy Norris de la revista Aviation Week lo hizo, escribiendo en un artículo publicado en la prestigiosa revista que el avión era un RQ-180. Después de la publicación de la historia, Kolinsky ha eliminado la foto de su cuenta.

Los aviones HALE están construidos para merodear a altitudes superiores a los 65.000 pies durante días, de hecho, es posible que algunos, que tienen paneles solares encima de sus alas, nunca tengan que aterrizar excepto para mantenimiento.

Si bien la Fuerza Aérea nunca ha admitido que exista el RQ-180, la Aviation Week ha estado siguiendo el rastro del vehículo aéreo no tripulado (UAV), escribiendo sobre su existencia desde el año 2013 e informando el año pasado que la Fuerza Aérea tenía al menos siete RQ -180. 

Según el medio, los drones salen de la Base de la Fuerza Aérea de Beale, al norte de Sacramento, California, y las fotografías aéreas de la base muestran la construcción de un nuevo hangar que podría respaldar esos informes.
Sin embargo, la foto de Kolinsky fue tomada cerca de Edwards AFB, a más de 350 millas al sur de Beale, en los desiertos del sur de California. Junto con Aviation Week, el portal The War Zone ha señalado que es posible que algunas operaciones del RQ-180 se hayan trasladado a Edwards recientemente, pero eso, por supuesto, sigue sin confirmarse.

Norris también destacó que el RQ-180 tiene un par de apodos que le han puesto sus operarios por su particular color, incluidos "Gran murciélago blanco" y "Shikaka", ambas referencias a un murciélago blanco sagrado de ficción en la película de comedia estadounidense de 1995 "Ace Ventura 2: When Nature Calls". "

El UAV, financiado a través del presupuesto clasificado de la USAF, fue diseñado para misiones de Inteligencia, Vigilancia y Reconocimiento (ISR) en profundidad y la misión de ataque electrónico que fue realizada por el SR-71A Blackbird hasta 1998. El RQ-180 podría operar en ambientes no-permisivos/disputados y eclipsa a los más pequeños, RQ-170 Sentinel, MQ-4 Global Hawk y MQ-9 Reaper. Se cree que tanto la USAF como la CIA operan el avión.

Una característica clave del diseño del RQ-180 es una mejora en la reducción de la sección transversal de radar. Esta característica está optimizada para brindar protección contra radares de baja y alta frecuencia. El diseño también fusiona el sigilo con una eficiencia aerodinámica superior para aumentar la actitud, el alcance y el tiempo en la estación.

Hasta que la Fuerza Aérea desclasifique la información sobre el RQ-180, no podemos estar seguros, pero lo que sea que se descubrió en Edwards el mes pasado fue algo definitivamente experimental y ultra-secreto.
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