El Consejo de Defensa de Croacia aceptó hoy una oferta israelí para la adquisición de aviones de combate F-16D de segunda mano modernizados que reemplazarán a sus viejos cazas MiG-21. El gobierno croata anunció la decisión después de una prolongada reunión con un equipo de expertos del Ministerio de Defensa y del Estado Mayor.

El año pasado, Croacia recibió cuatro licitaciones para conformar un nuevo escuadrón de cazas de superioridad aérea: el estadounidense F-16D Block 70/72 de Lockheed Martin, F-16 Block 30 griegos de segunda mano, los F-16D Barak usados por los israelíes y los nuevos modelos del caza sueco de última generación JAS 39 Gripen.

La compañía sueca Saab había ofrecido un escuadrón de nuevos cazas Gripen, en una propuesta que los medios locales informaron que valía unos 800 millones de euros ($ 992 millones de dólares).

El acuerdo por más de 3.000 millones de kunas (500 millones de dólares) para adquirir 12 F-16 D Barak de segunda mano será pagado en diez plazos. Los cazas F-16 también podrán equiparse con sistemas de armas avanzadas de origen israelí, incluyendo el misil aire-aire Python producido por los Sistemas de Defensa Avanzada Rafael.

Inicialmente Israel ofreció sus aviones F-16A/Bs 'Netz' retirados del servicio hace varios años, pero ante el rechazo del gobierno croata modificó su propuesta ofreciendo el modelo F-16D 'Barak' de dos asientos, que a pesar de ser un poco más nuevos, son aviones que tienen casi 30 años de antigüedad.

Los F-16D de Israel están completamente equipados al estándar de la Fuerza Aérea Israelí y tienen las mismas capacidades de combate que el modelo monoplaza, aunque el modelo D lleva un poco menos de combustible internamente y tiene características de manejo ligeramente diferentes en su envolvente de vuelo.

La IAF tiene aproximadamente 125 Baraks en servicio, por lo que sigue siendo la columna vertebral de la fuerza aérea israelí. De esos, alrededor de 48 aviones son modelos D de dos asientos.

Israel ha sometido a su flota de cazas F-16C/D a través de un programa de actualización relativamente reciente que incluye mejoras en sus sistemas de misión, pantallas, HUD y estructura. Actualizaciones a sus sistemas de guerra electrónica y las modificaciones necesarias para que la aeronave sea totalmente compatible con los estándares OTAN serían incluidas en el paquete de venta.

Después de la recomendación del consejo, el gobierno croata debe tomar una decisión oficial y firmar un contrato con el licitante. De acuerdo con el plan, los primeros aviones cazas serán entregados a la fuerza aérea croata a finales de 2020. 

"El consejo de defensa ... ha aceptado que Israel hizo la mejor oferta y le dio una recomendación al gobierno para que decida adquirir" los aviones israelíes, dijo el consejo de defensa en un comunicado la noche del martes.

Los altos mandos y funcionarios croatas habían expresado su preocupación por la condición de los MiG-21 del país. Segun reportes de los medios locales, sólo cuatro de los 12 cazas de la época de la guerra fría estaban en pleno funcionamiento.

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