La NASA ha seleccionado dos conceptos finalistas para una misión robótica planeada para lanzarse a mediados de la década de 2020: un dron helicóptero para explorar Titán y traer muestras de un cometa. La agencia anunció los conceptos tras un extenso y competitivo proceso de revisión por pares. Los conceptos fueron elegidos de 12 propuestas presentadas en abril bajo la convocatoria del programa New Frontiers.

«Este es un gran paso adelante en el desarrollo de nuestra próxima misión audaz de descubrimiento científico», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misión Científica de la NASA en Washington. «Estas son investigaciones tentadoras que buscan responder algunas de las preguntas más importantes en nuestro sistema solar hoy».

La misión CAESAR (Comet Astrobiology Exploration Sample Return) pretende traer una muestra de 67P / Churyumov-Gerasimenko, un cometa que fue explorado con éxito por la nave espacial Rosetta de la Agencia Espacial Europea, para determinar su origen e historia. Dirigido por Steve Squyres de la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York, CAESAR sería administrado por Goddard Space Flight Center de la NASA.

En cuanto a Dragonfly, es un helicóptero tipo drone que exploraría la química prebiótica y la habitabilidad de docenas de sitios en la luna Titán de Saturno, un mundo oceánico en nuestro sistema solar. Elizabeth Turtle del Laboratorio de Física Aplicada (APL, por sus siglas en inglés) de la Universidad Johns Hopkins en Laurel, Maryland, es la investigadora principal.

Las misiones CAESAR y Dragonfly recibirán fondos hasta fines de 2018 para desarrollar y madurar sus conceptos. La NASA planea seleccionar una de estas investigaciones en la primavera de 2019 para continuar en las siguientes fases de la misión.

La misión seleccionada será la cuarta en el haber de New Frontiers de la NASA, una serie de investigaciones principales de ciencias planetarias dirigidas por investigadores que caen bajo un tope de coste de desarrollo de aproximadamente 850 millones de dólares. Sus predecesores son la misión New Horizons a Plutón y un objeto del cinturón de Kuiper conocido como 2014 MU69, la misión Juno a Júpiter y OSIRIS-REx, que recogerá una muestra del asteroide Bennu y la traerá de vuelta.

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