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El ejército estadounidense tiene planes de desplegar miles de aviones no tripulados en los próximos dos años, una iniciativa que los expertos consideran de gran importancia ante posibles conflictos en el estrecho de Taiwán, donde sistemas no tripulados de bajo costo y despliegue masivo podrían ejercer presión sobre Pekín.

Esta semana, el Pentágono anunció una nueva iniciativa llamada "Replicator", cuyo objetivo es implementar "sistemas autónomos destruibles" a una escala de "varios miles en múltiples dominios" en los próximos 18 a 24 meses.

"Replicator tiene como objetivo ayudarnos a superar la ventaja cuantitativa de la República Popular China, que se basa en su cantidad: más barcos, más misiles, más personal", declaró la Vicesecretaria de Defensa, Kathleen Hicks.

"Haremos frente a esta cantidad con nuestra propia abundancia, pero la nuestra será más difícil de planificar, más difícil de atacar y más difícil de vencer", afirmó Hicks durante una conferencia de la Asociación Industrial de Defensa Nacional celebrada en Washington.

Durante mucho tiempo, Estados Unidos ha invertido en sistemas autónomos, como barcos autopilotados y aviones no tripulados.

Hicks señaló que la iniciativa Replicator llevará la autonomía a un nivel superior en todos los dominios: "producir y suministrar capacidades a los combatientes con el volumen y la velocidad necesarios para disuadir la agresión o ganar en caso de que nos veamos obligados a luchar".

Además, destacó que esta iniciativa sería "menos costosa, pondría a menos personal en la línea de fuego y podría adaptarse, actualizarse o mejorarse en plazos significativamente más cortos".

Los analistas han señalado que esta iniciativa, basada en lecciones aprendidas de la guerra en Ucrania, refleja un nuevo interés de Estados Unidos en el uso de aviones no tripulados en combate.

"La guerra en Ucrania ha demostrado el valor de los drones de bajo costo y producción masiva. Estados Unidos busca aplicar esta lección con Replicator en lugar de invertir principalmente en un pequeño número de plataformas costosas y difíciles de reemplazar", comentó Chris Meserole, director de la Iniciativa sobre Inteligencia Artificial y Tecnologías Emergentes de la Brookings Institution.

Meserole también señaló que Replicator muestra el interés del Departamento de Defensa estadounidense en "aumentar su capacidad para producir sistemas relativamente económicos y reemplazables a gran escala".

Esta iniciativa parece encajar con una posible respuesta de Estados Unidos a las tensiones en Taiwán y sus alrededores, donde China tiene la capacidad de llevar a cabo ataques precisos en el estrecho de Taiwán y zonas cercanas.

El anuncio de esta iniciativa se produjo después de que altos mandos militares chinos y estadounidenses se reunieran en la Conferencia de jefes de Defensa 2023 en Fiyi a mediados de agosto, un raro compromiso tras la suspensión de las conversaciones de alto nivel entre ambos ejércitos el año anterior.

El jueves, el Pentágono confirmó que el almirante John Aquilino, comandante del Mando Indo-Pacífico de Estados Unidos, se reunió con funcionarios chinos en la conferencia, mientras que el Ministerio de Defensa chino había confirmado anteriormente que el general Xu Qiling, jefe adjunto del Estado Mayor Conjunto de la Comisión Militar Central, había asistido a la conferencia de Fiyi y se había reunido con representantes de países como Estados Unidos.

"Seguiremos haciendo todo lo posible para mantener abiertas las líneas de comunicación y reducir la posibilidad de malentendidos. No buscamos una relación que desemboque en un conflicto", declaró un portavoz del Pentágono.

China está modernizando sus fuerzas armadas para cumplir con los objetivos establecidos para el centenario del Ejército Popular de Liberación en 2027 y convertirse en una fuerza de alcance mundial para 2050.

El Ejército Popular de Liberación es la mayor marina del mundo, cuenta con una flota de combate que incluye alrededor de 340 buques y submarinos, y más de 975,000 efectivos en servicio activo en unidades de combate. Además, posee más de 2,800 aviones de combate y está continuamente modernizando su fuerza aérea, según el Informe sobre el Poder Militar de China 2022 del Pentágono.

Según Sam Bresnick, investigador del Centro de Seguridad y Tecnología Emergente de la Universidad de Georgetown, una posible respuesta estadounidense a este aumento podría ser el despliegue de una gran cantidad de aviones no tripulados, tanto para presionar a China en términos de costos como para mejorar sus propias capacidades aéreas en el campo de batalla.

Estados Unidos posee "sistemas muy costosos y sofisticados", como portaaviones, que China podría contrarrestar de manera más económica. Bresnick explicó: "Un misil que destruye un portaaviones es obviamente mucho menos costoso que un portaaviones completo".

"Entonces, lo que Estados Unidos parece estar intentando lograr con este programa de aviones no tripulados es transferir la carga de los costos a China", afirmó Bresnick. "En un conflicto hipotético, le estarías dando a China una opción: usar misiles mucho más caros para atacar a esos drones o simplemente ignorar muchos de esos drones".

Según Bresnick, esto daría a Estados Unidos "una gran ventaja", ya que los drones podrían utilizarse para operaciones de vigilancia, reconocimiento e inteligencia.

Sin embargo, la implementación de esta nueva iniciativa podría ser complicada, según los analistas. Travis Sharp, miembro del Centro de Evaluaciones Estratégicas y Presupuestarias, señaló que rediseñar la estructura de los escuadrones y hacer que los pilotos de aviones tripulados se sientan cómodos manejando vehículos autónomos requeriría "cambios organizativos y culturales significativos".
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