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Informes recientes publicados en los más importantes medios israelíes afirman que el la Fuerza Aérea Israelí (IAF) ha desarrollado un mecanismo para extender la autonomía de sus aviones furtivos F-35I Adir, supuestamente brindándoles suficiente alcance para alcanzar objetivos en Irán sin necesidad de reabastecimiento aéreo. 

El desarrollo se ha anunciado junto con la integración de una nueva bomba inteligente desarrollada localmente que puede ser transportadas en las bodegas de armas de los F-35. Estas aparentes mejoras en las capacidades de ataque de largo alcance de la Fuerza Aérea de Israel se produjeron justo cuando el gobierno israelí anunció una línea más dura contra el programa nuclear de Teherán y mientras la fuerza aérea realizaba ejercicios que se consideran ensayos generales para posibles incursiones contra Irán.

Un informe publicado en el Jerusalem Post afirma que la “nueva capacidad” de la IAF consiste en poder volar F-35 para atacar objetivos en las profundidades de Irán sin necesidad de reabastecerse de combustible con la flota de solo siete aviones cisterna Boeing 707. 

No está claro cómo se ha aumentado el alcance de los aviones furtivos, sin embargo, sobre la base de informes publicados el año pasado, es muy probable que los ingenieros israelíes hayan instalado nuevos tanques de combustible externos de diseño sigiloso para la flota de cazas F-35.

Si bien estos aumentarían significativamente la firma del radar, es posible que puedan desecharse junto con sus pilones antes de ingresar al espacio aéreo iraní, si se utilizaran para tal misión. Otra opción es algún tipo de tanque de combustible tipo CFT (Conformal Fuel Tank) empotrado en el fuselaje, que podría tener un impacto reducido en el sigilo y en el rendimiento general, pero también podría implicar un cambio de forma significativo y posiblemente alteraciones en la estructura del avión.

La Fuerza Aérea israelí fue el primer operador que solicitó tanques de combustible externos para el F-35 al principio del programa JSF. Los informes de 2021 mencionaban que el Centro de Pruebas de Vuelo (FTC) de la IAF en la base aérea de Tel-Nof estaba desarrollando los tanques externos que ayudarán al Adir a completar misiones de largo alcance sobre objetivos iraníes, sin necesidad de recurrir a aviones tanqueros.

Se dice que los nuevos tanques de combustible externos pretenden no degradar demasiado la baja observabilidad del F-35 y esto se está haciendo principalmente a través de la forma y los materiales elegidos. Algo similar se está desarrollando para el F-22 Raptor y, aunque ambos proyectos no están relacionados, los resultados podrían ser muy parecidos.
 
Fuentes de las FDI mencionaron el año pasado que el proceso de desarrollo y producción de los nuevos depósitos de combustible externos para el F-35I Adir no superaría los dos años. Dado que los primeros informes sobre la planificación en curso y el proceso de desarrollo inicial de un nuevo tanque de caída sigiloso de 600 galones se publicaron en 2019, las afirmaciones sobre la nueva capacidad podrían explicarse con el despliegue del nuevo tanque. Sin embargo, no olvidemos que Israel también estaba trabajando en los estudios de diseño iniciales para un tanque de combustible conforme (CFT) específico para el F-35, pero no se sabe si este proyecto sigue vivo.

El F-35A, a partir del cual se desarrolló el F-35I, tiene una capacidad interna en sus depósitos de combustible de algo menos de 18.500 lb (8.391 kg), un alcance no clasificado superior a 1.187 nm (2.200 km) y un radio de combate de 594 nm (1.100 km). El combustible está contenido en varios tanques dentro de las alas y el fuselaje para preservar el perfil furtivo, con los dos depósitos de 600 galones bajo las alas, el F-35I aumentaría su capacidad total de combustible en aproximadamente un 40 %, ya que cada depósito añadiría unas 4.000 libras de combustible para un total de más de 26.500 libras.
 
Además de las afirmaciones sobre la ampliación del alcance sin AAR, la IAF dijo que recientemente integró una nueva bomba de una tonelada en el arsenal de armas utilizadas por el Adir que puede llevarse dentro de las bahías de armas. Según The Jerusalem Post, la bomba en cuestión está fabricada por Rafael y se dice que es autónoma y está protegida contra los sistemas de interferencia y de guerra electrónica.

Los informes de hace unos años mencionaban que el F-35I Adir recibiría la bomba guiada por EO/GPS Rafael Spice y el misil de crucero Delilah de Israel Military Industries. Lockheed Martin y Rafael Advanced Defense Systems incluso firmaron un memorando de entendimiento para evaluar los mercados potenciales y los requisitos para integrar estas armas inteligentes en el F-35.

El memorando de entendimiento abarca las variantes Spice 1000 (453 kg / 1.000 libras de peso) y Spice 2000 (907 kg / 2.000 libras de peso), con alcances de 100 km y 60 km respectivamente. Se dice que el kit de guiado del Spice es insensible a las interferencias del GPS, lo que concuerda con los breves detalles proporcionados por The Jerusalem Post. Añadiendo el detalle sobre la bomba de una tonelada, es seguro decir que la bomba en cuestión es la Spice 2000.

Las afirmaciones se producen después de los recientes simulacros de ataques a gran escala contra Irán realizados el mes pasado. Según un comunicado de las Fuerzas de Defensa de Israel, los simulacros incluían “vuelos de largo alcance, reabastecimiento aéreo y ataque a objetivos lejanos”. Al parecer, más de 100 aviones participaron en el ejercicio de ataque nocturno de largo alcance en el que los aviones sobrevolaron Chipre y luego efectuaron simulacros de ataques aéreos en Israel.
Israel modificó sus F-35I Adir para poder atacar a Irán sin necesidad de repostar combustible en vuelo.
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