La Fuerza Aérea de los Estados Unidos está desarrollando en conjunto con Lockheed Martin un nuevo misil aire-aire de ultra largo alcance de dominación aérea, denominado AIM-260 Joint Air Tactical Missile (JATM), ideado para para contrarrestar el misil chino PL-15. Esta nueva arma está destinada inicialmente a complementar y posteriormente reemplazar los misiles Raytheon AIM-120 AMRAAM, el único misil con capacidad más allá del alcance visual del piloto que portan los cazas estadounidenses.

El oficial responsable de los programas de armas de la USAF, Brigadier General Anthony Genatempo, dijo a los medios de comunicación en una entrevista realizada el pasado 20 de junio que esa fuerza militar está trabajando en conjunto con Lockheed Martin, el Ejército y la Armada para desplegar el misil táctico avanzado conjunto a mas tardar en 2022, aseguró que los trabajos de desarrollo comenzaron hace unos dos años y espera que se realicen las primeras pruebas en el 2021.

"Tiene un alcance mayor que el AMRAAM, además de diferentes capacidades a bordo que permitirán perseguir un conjunto específico de amenazas, pero ciertamente piernas más largas", dijo. "A medida que inicie la producción del nuevo misil JATM, la producción de AMRAAM va a comenzar a reducirse".

El conjunto de amenazas del que hablaba Genatempo es sobre futuros oponentes aéreos equipados con aviones de combate avanzados, como los que Rusia y China están desarrollando y están comenzando a llenar los inventarios de las fuerzas aéreas de potenciales adversarios, como el Su-57 y el J-20, respectivamente. Esos dos países también han estado desarrollando nuevos misiles aire-alcance de mayor alcance para equipar a esos aviones.

Todavía hay pocos detalles sobre el diseño del nuevo misil, Genatempo aseguró que el AIM-260 no usará un motor ramjet -como lo hace el misil aire-aire europeo Meteor- y tendrá una forma similar al AIM-120, pero no explicó cómo sería posible lograr un aumento significativo en el alcance usando básicamente el mismo cuerpo del misil.

Está planeado que el nuevo misil sea homologado inicialmente para volar en la bahía de armas del caza furtivo F-22 y en los F/A-18 Super Hornet de la Armada, con el F-35 a continuación. "Está destinado a ser la próxima arma de dominación aire-aire para nuestros aviones de superioridad aérea", dijo Genatempo, quien explicó que la Fuerza Aérea de los Estados Unidos comprará sus últimos misiles AMRAAM en el año fiscal 2026.

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