La Armada de los Estados Unidos ha declarado que su caza stealth de última generación F-35C Lightning II ha alcanzado su capacidad operativa inicial (IOC). En palabras comunes esto significa que el moderno avión de combate ya está listo para el combate y se ha convertido en un sistema tecnológicamente maduro, con un escuadrón entrenado, equipado y está respaldado por toda la logística de soporte requerida para el servicio.

"El F-35C está listo para las operaciones, listo para el combate y listo para ganar", dijo el comandante de las Fuerzas Aeronavales, el vicealmirante DeWolfe Miller. "Estamos agregando un increíble sistema de armas al arsenal de nuestros Grupos de Ataque de Portaviones que mejora significativamente la capacidad de la fuerza conjunta".

Declarar oficialmente que el avión está listo para el combate es un hito importante para la Marina y para el fabricante principal del avión, Lockheed Martin. “Felicitamos al Departamento de la Marina por lograr la capacidad operativa inicial con su flota de F-35C”, dijo en un comunicado Greg Ulmer, vicepresidente de Lockheed Martin y gerente general del programa F-35.

“Este hito es el resultado de la inquebrantable dedicación de nuestro equipo conjunto del gobierno y la industria centrado en entregar el avión de combate más letal y conectado del mundo a los hombres y mujeres de la Marina de los Estados Unidos”, agregó.

Presentado como el futuro de la aviación militar, el F-35 es un avión letal y versátil que combina capacidades de sigilo, velocidad supersónica, agilidad extrema y tecnología de fusión de sensores de vanguardia, según Lockheed.

El avión, que mantiene sus capacidades de sigilo que dificultan su detección por los radares enemigos, es un favorito del presidente Donald Trump, quien ha elogiado al F-35 varias veces por ser “invisible”.

El Strike Fighter Squadron VFA 147, primer escuadrón de la Armada de Estados Unidos equipado con los F-35C, completó recientemente las calificaciones de portaaviones a bordo del USS Carl Vinson y recibió una certificación de vuelo segura. "Estamos muy orgullosos de lo que nuestros marineros han logrado en la comunidad de Joint Strike Fighter", dijo el Capitán Max McCoy comandante de la unidad.

El escuadrón F-35C ahora se dirigirá a su primer viaje al extranjero, según el contralmirante Dale Horan, director de la Oficina de Integración de Flotas del F-35C. “Este logro representa años de arduo trabajo por parte de la Oficina del Programa Conjunto F-35 y Naval Aviation Enterprise. "Nuestro enfoque ahora se ha centrado en aplicar las lecciones aprendidas en este proceso a las futuras transiciones de escuadrones y en preparar al VFA-147 para su primer despliegue en el extranjero", dijo el Contralmirante Horan.

El avión furtivo F-35 ha sido considerado el programa de armas más caro de la historia, y su desarrollo, especialmente el de la versión F-35B —de despegue corto y aterrizaje vertical— se vio frenado por múltiples fallas técnicas antes de que el avión se considerara listo para el combate.

La familia de cazas furtivos multifuncionales de quinta generación F-35 Lightning II ha sido desarrollada y fabricada desde 2001 por la empresa estadounidense Lockheed Martin.

El caza se presenta en tres versiones: A (de despegue y aterrizaje convencional, para la Fuerza Aérea), B (con despegue corto y aterrizaje vertical, para el Cuerpo de Marines) y C (la versión embarcada, para operar desde portaaviones y ser lanzada mediante una catapulta).

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