Bélgica ha elegido el F-35 norteamericano para sustituir a sus F-16 en detrimento de los europeos Eurofighter y Rafale. Aunque aún no está confirmado por un comunicado oficial, según la prensa local, el primer ministro belga, Charles Michel, estaría buscando cómo hacer pública esta decisión difícil de justificar ante los vecinos europeos.

Esta elección, sin embargo, no es una sorpresa; desde el comienzo del concurso, se habían mencionado muchas sospechas con respecto a una especificación específica para el avión estadounidense. Algunos fabricantes de aviones incluso habían abandonado el concurso porque parecía parcial. 

El gobierno belga quiere comprar 34 aviones de combate norteamericanos para sustituir sus envejecidos F-16. El contrato inicial se estima en 3.600 millones de euros.

Washington extendió los términos de la oferta del F-35 para 34 aviones de combate por dos semanas hasta el 31 de octubre a petición de Bruselas, dijeron fuentes de EE. UU., Agregando que cualquier demora adicional provocaría cambios en los precios de las aeronaves.

No hubo comentarios disponibles del Ministerio de Defensa belga, pero fuentes oficiales han indicado que es probable que este mes se tome una decisión sobre la elección del avión de combate.

El primer ministro, Charles Michel, dijo anteriormente que le gustaría tomar la decisión de reemplazar a los F-16 antes de las elecciones nacionales que se llevarán a cabo en mayo. El ministro de Defensa, Steven Vandeput, dijo esta semana que esperaba poder resolver el asunto antes de que renuncie a fin de año.

Una victoria para Lockheed supondría un revés para los cuatro países que conforman el consorcio Eurofighter, Gran Bretaña, Alemania, Italia y España, que habían presionado para obtener el pedido.

Francia, que no presentó una oferta formal por el caza Rafale construido por Dassault Aviation, pero ofreció a Bélgica una estrecha cooperación de defensa, también desea evitar una mayor propagación del F-35 en Europa, dijeron fuentes de la industria.

La portavoz de Lockheed, Carolyn Nelson, dijo que la propuesta de la compañía incluía oportunidades significativas para que las compañías belgas contribuyeran al proyecto global F-35.

BAE Systems, que lidera la campaña de Eurofighter, dijo que la mejor oferta final del gobierno británico se presentó en febrero y ahora estaba a la espera de la decisión belga.

La compañía había dicho en julio que Bélgica podría ganar un posible papel en futuros desarrollos de aviones de combate europeos si eligiera el Eurofighter sobre el F-35.

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