Northrop Grumman dio a conocer su visión de lo que sería el próximo avión combate de sexta generación de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos, mostrando a diversos medios de comunicación una aeronave capaz de disparar rayos láser y que parece un cruce entre el bombardero B-2 y el avión no tripulado X-47B.

Chris Hernández, vicepresidente de Northrop para la investigación, tecnología y diseño avanzado, estableció los parámetros básicos para la sexta generación de combate (a la cual Northrop se refiere como NG Air Dominance): "El avión debe poseer un largo alcance, ya que es poco probable que tenga muchas bases para operar desde el extranjero y debe llevar una gran cantidad de armas," la supervivencia será clave.

¿Qué esos requisitos y la física que conducen a? "Esto se parece mucho a un bebé B-2 y esto es realmente entrar en nuestra zona de acción," Hernández nos dijo. Northrop Grumman tiene dos equipos de diseño que trabajan en el nuevo avión. Altos ejecutivos de sistemas aeroespaciales de Northrop, que ofrecieron a los periodistas una rara visión al funcionamiento interno de la empresa aquí, no quiso hablar sobre la velocidad del avión, diciendo que habría que esperar a que una dirección más clara del Pentágono en el futuro.

Una de las claves de esta nueva arma, que se encuentra en las primeras etapas de diseño, será la gestión del calor. Los poderosos láseres que empleara requeriran de una gran cantidad de energía y producirán una gran cantidad de calor. Hoy en día, los mejores láseres de alta potencia poseen sólo un 32 a 33% de eficiencia, esto quiere decir que 2 MW de calor son generados por cada 1 MW de energía que se utiliza para formar en un rayo láser.

Eso significa que hay enorme cantidad de calor para disipar y que será sólo de los láseres, si se añaden todos los sistemas de energía y de empuje de la aeronave, usted tiene un reto enorme. 

El nivel de complejidad hará que este avión sea algo así como un satélite avanzado, donde los requisitos de interferencia electromagnética, transferencia de calor y de energía plantean retos apremiantes en el sistema.

El concepto de Northrop muestra una aeronave sin estabilizadores verticales, posiblemente supersónico, prometiendo un avance extraordinario en la maniobrabilidad, la velocidad y el sigilo del nuevo avión de combate. También se aparta de los conceptos de aviones de combate de sexta generación presentados anteriormente por Northrop, al presentar un ala totalmente en flecha.

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