Airbus Perlan Mission II, una iniciativa para elevar un planeador sin motor hasta el límite con el espacio y obtener información avanzada sobre el cambio climático, la meteorología y los vuelos a gran altitud, ha alcanzado esta semana un nuevo máximo de altitud. Este logro tuvo lugar durante su segunda temporada de vuelos de prueba en El Calafate, Argentina. En una serie de vuelos que llevaron a cabo, los pilotos Jim Payne, Morgan Sandercock, Tim Gardner y Miguel Iturmendi consiguieron elevar el planeador Perlan 2 hasta los 32.500 pies (9.906 metros), la mayor altitud hasta la fecha.

El Calafate, en la región de la Patagonia argentina, es uno de los pocos lugares de la Tierra donde la combinación de vientos de montaña y el vórtice polar crean las llamadas «ondas de montaña estratosféricas», las más altas del mundo. Se trata de unas corrientes de aire que los pilotos de Perlan confían que podrán elevar el avión experimental hasta el límite con el espacio.

Durante los dos próximos meses, el equipo de exploración compuesto por voluntarios y patrocinado por Airbus, se pondrá a la búsqueda de estas ondas con el objetivo de batir el récord mundial de altitud de 50.727 pies (15.462 metros) que consiguieron Einar Enevoldsen y Steve Fossett a bordo del Perlan 1 en 2006. En su recorrido y, dadas las características únicas del avión Perlan 2, éste seguirá recogiendo datos científicos sobre la atmósfera.

“Justo el mes pasado, el mundo fue testigo de otro recordatorio sobre la importancia de comprender el cambio climático con la fractura de la plataforma de hielo de la Antártida, provocando el desprendimiento de un iceberg del tamaño del estado de Delaware”, ha dicho Ed Warnock, CEO de Perlan Project. “Airbus Perlan Mission II nos permitirá estudiar una amplia variedad de fenómenos atmosféricos que nos proporcionarán modelos más precisos sobre las capas superiores de la atmósfera y el cambio climático, un asunto que preocupa a todos los ciudadanos del mundo”.

El planeador Perlan 2 no tiene motor, por lo que permite recoger muestras de aire sin contaminar de muy diversas altitudes. A diferencia de un globo meteorológico, el planeador se puede dirigir y mantener sobre un área, así como despegar y aterrizar en el mismo lugar.

Airbus Perlan Mission II estudiará los factores que intervienen en el cambio climático y también ofrecerá información valiosa sobre cómo afectan a los pilotos y al avión las turbulencias y la radiación producidas a gran altitud.

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